Theo is een medewerker op het kantoor dat boetes vaststelt voor misdaden. Boetes zijn efficiënter dan gevangenisstraffen want ze leveren direct geld op en kosten niks. Het is Theo’s beroep om omstandigheden in kaart te brengen die de boete verhogen dan wel verlagen, zoals de waarde van het slachtoffer voor de samenleving: hoe waardevoller het slachtoffer, hoe hoger de boete. Werkeloze zieken met een strafblad zijn het goedkoopst.

Deze straffen zijn ook verhandelbaar en veel straffen worden overgekocht door bedrijven die de plegers voor gratis arbeid inzetten. De overheid heeft het rechtssysteem en de belastingen uitbesteed aan een groot bedrijf (the Company) omdat dat efficiënter is. Iedereen weet dat het zo werkt en dat hiermee een systeem van slavernij is gecreëerd, maar niemand wil er wat aan doen. Ook Theo niet. Totdat hij persoonlijk met het systeem te maken krijgt en hij wordt gedwongen om iets te doen.

Claire North (een pseudoniem van Catherine Webb) heeft een bijzondere manier van schrijven. Ze gaat los om met grammatica en het lijkt soms of je direct de gedachten volgt van de personages. Er zit een duidelijke maatschappelijke waarschuwing in het boek, maar belerend wordt het nooit. Het blijft menselijk.

Voor wie het boek een tweede keer leest en er goed op let, zijn er verschillende lagen in het verhaal te ontdekken, elk met hun eigen in elkaar grijpende symboliek. Theo is Theo niet (hij wordt vaak ‘de jongen die Theo zou worden’ genoemd) en uiteindelijk zal hij iemand anders moeten worden. Ook valt er enige naamsymboloek in te ontwaren, zo is Theo (al dan niet) de vader van Lucy, dochter van Dani.

De karakters komen erg goed uit de verf en blijven zich ontwikkelen. Er zijn genoeg spannende stukken om 84K een dystopische thriller te noemen, onder de moderne definitie van dystopie, die enigszins aan inflatie onderhevig is.

Ik wist van tevoren niet goed van ik van Claire North moest verwachten. Ze is een betrekkelijk jonge schrijfster en was al op jonge leeftijd productief. Ze publiceert verschillende genres en onder verschillende pseudoniemen. In het begin verwachtte ik voornamelijk drama en dat de schrijfstijl een gimmick was, maar wát een enorm goed boek is 84K. De stijl is bewust gekozen en overheerst niet maar helpt je heel goed om in het boek, in het verhaal te komen. De spanningsbogen zijn degelijk uitgebalanceerd en de karakters beïnvloeden elkaar in hun groei. Aan het eind komt alles elegant samen en ik kan niet anders concluderen dan dat Catherine Webb, alias Claire North, een meesterwerk heeft geproduceerd.

84K kan zó op de literatuurlijst voor Engels van elke scholier: het geeft een dynamisch tijdsbeeld (d.w.z. een projectie van onze toekomst gebaseerd op de route die wij via ons verleden en vandaag kunnen waarnemen) en gelaagde verhaallijnen met een duidelijke boodschap.

Iedereen moet dit boek lezen.