Jules voelt zich een jongeman (eigenlijk is hij de honderd gepasseerd, maar wie let daarop?) en werkt in Disneyworld. De wereld is inmiddels overgestapt van een monetair systeem naar iets gebaseerd op respect; de ‘bitchun society’. Je betaalt met “whuffie”, je leeft ervan en je krijgt het door respect van anderen te krijgen.

Zijn favoriete attractie dreigt te worden overgenomen door een groep die de hele boel wil virtualiseren. Dat is makkelijker en leuker voor de bezoeker van het park maar minder authentiek. Als hij wordt vermoord en er een backup van hem moet worden teruggezet, verdenkt hij het concurrerende team.

Down and out in the magic kingdom is een bijzonder boek: Doctorow heeft dit boek (zijn eerste roman) uitgegeven onder de Creative Commonslicentie: iedereen is vrij om het boek te kopiëren, downloaden, weg te geven, aan te passen en opnieuw uit te geven (wel onder dezelfde licentie) en afgeleide werken te maken en te publiceren. Met andere woorden: hij heeft het weg. Dat heeft hem bepaald geen windeieren gelegd want hij werd er een stuk bekender door. Zijn nieuwe romans geeft hij niet weg vanwege bureaucratische problemen met uitgeverijen maar hij dwingt wel altijd af dat ze niet met drm worden gepubliceerd. Het weggeven zijn boek onder de Creative Commons sluit naadloos aan op de maatschappij die hij erin beschrijft: de economie draait niet meer op geld maar op een soort complimentensysteem waarin mensen elkaar betalen met “whuffie”, een mix van complimenten en respect.

Door diezelfde licentievorm was het ook mogelijk dat ik het (na verschillende eerdere pogingen) uiteindelijk uit kreeg in audiovorm. Een audioversie is vrij verkrijgbaar.

Het verhaal zelf is vrij oppervlakkig. Niet slecht maar je merkt dat de schrijver nog niet erg veel ervaring had. De achterliggende ideeën zijn echter boeiend en relevant:
– Mensen kunnen worden gebackupped en gerestored, waardoor ze virtueel onsterfelijk zijn. Wat is een leven dan nog waard?
– Geld is vervangen door respect.
– Wat zijn ervaringen nog waard als ze virtueel zijn?
– Als je fysiek zo oud kan zijn als je wil, hoe oud zou je dan willen zijn en waarom?
– Wil iedereen in zo’n wereld leven? (Volgens de hoofdpersoon wel: de groep die het niet wil, sterft vanzelf uit. Letterlijk.)

Je kan Down and out in the magic kingdom beschouwen als een modern filosofisch werk en in dat opzicht onderscheidt het zich van veel hedendaagse scifi.

Advies: zet maar op je playlist en let op dat je de goeie volgorde aanhoudt. Als je het leuk vond, koop dan Doctorows nieuwere boeken ;)